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Escasez de conductores de autobús es el último desafío que afecta a escuelas de EE.UU.

Distrito escolar de Montana está ofreciendo bonos de $4,000 e invitando a las personas a probar los grandes autobuses escolares amarillos con la esperanza de atraerlos a tomar un trabajo que las escuelas están luchando por cubrir a medida que los niños regresan a las clases en persona.

Un distrito escolar de Delaware ofreció pagar a los padres $700 para que se hicieran cargo de su propio transporte, y un distrito de Pittsburgh retrasó el inicio de las clases y dijo que cientos de niños más tendrían que caminar hasta la escuela.

Las escuelas de los EE. UU. Ofrecen bonificaciones de contratación, brindan la capacitación necesaria para obtener una licencia de conducir comercial y aumentan el pago por hora para atraer a más conductores.

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La escasez de conductores de autobuses está complicando el comienzo de un año escolar ya asediado por la variante delta altamente contagiosa de COVID-19, el polémico desacuerdo sobre los requisitos de enmascaramiento y el desafío de ponerse al día en el terreno educativo perdido durante la pandemia el año pasado.

La escasez de conductores no es nueva, pero la escasez de mano de obra en muchos sectores y los efectos persistentes de la pandemia lo han empeorado, ya que aproximadamente la mitad de la población activa tenía más de 65 años y era más vulnerable al virus, dijo Joanna McFarland, cofundadora y directora ejecutiva de HopSkipDrive, empresa de servicios de transporte escolar, que rastrea los problemas de los autobuses escolares.

Su compañía realizó una encuesta en marzo que encontró que casi el 80% de los distritos que respondieron tenían problemas para encontrar suficientes conductores de autobuses.

«Está realmente en un punto de ruptura».

dijo McFarland.

First Student, una empresa que contrata servicios de autobús para distritos escolares de todo el condado, llevó a cabo eventos de prueba de conducción que llamaron «Big Bus, No Big Deal» en Montana y muchos otros estados este verano para brindar a las personas la oportunidad de probar suerte en la conducción. La esperanza era que pudiera eliminar una barrera para aquellos que de otra manera podrían estar interesados ​​en ayudar a que los niños vayan y regresen de la escuela de manera segura, dijo Dan Redford, de First Student en Helena, Montana.

“De hecho, organizamos un recorrido cerrado en el recinto ferial e invitamos al público a que viniera y se enterara de que no es gran cosa conducir un autobús grande. En realidad, son bastante fáciles de conducir. Te sientas en lo alto. Tienes mucha vista».

dijo Redford.

En Helena, la compañía tiene 50 conductores de autobús y necesita 21 más antes de que comiencen las clases el 30 de agosto, un déficit que Redford calificó como sin precedentes.

La asistencia terminó siendo escasa en el evento de Helena, pero demostraciones similares, como una que se llevó a cabo recientemente en Seattle, generaron más solicitudes.

La variante delta también llevó a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. A recomendar el uso de una máscara universal en las escuelas, especialmente para los niños demasiado pequeños para ser vacunados. Pero en muchas áreas, hay una ola de feroces protestas contra las máscaras.

First Student perdió algunos conductores de Helena debido a los requisitos de máscara en los autobuses, dijo Redford.

«Sé que he tenido muchos conductores que no creen en eso y no quieren tener que lidiar con eso».

dijo Redford.

Para los padres, los dolores de cabeza de los autobuses escolares llegan en un momento especialmente difícil.

Monica Huff estaba en casa en cuarentena con un caso probable de COVID-19 el miércoles cuando se enteró de que el autobús escolar de su hijo de 14 años no se presentó en su parada en los suburbios de Houston.

«Estaba preocupado. Estaba asustado. … No sabía dónde estaba», dijo. Se sentía especialmente desamparada porque no podía ir a buscarlo ella misma sin poner a otros en riesgo de infección.

Finalmente, se enteró de que el conductor del autobús de la escuela primaria había recogido a los niños mayores y los había llevado a la escuela secundaria. Se sintió aliviada al saber que llegó a la escuela, aunque su hora de inicio tardía también era una preocupación, ya que todavía está recuperando algo de terreno en sus estudios después de quedarse atrás durante el aprendizaje remoto a principios del año pasado.

«Hay suficiente de qué preocuparse por este año con la gente enojada por las máscaras».

dijo.

El gobernador republicano Greg Abbott inicialmente prohibió a los distritos escolares de Texas exigir máscaras, pero las impugnaciones judiciales exitosas llevaron a la Agencia de Educación de Texas el jueves a suspender la aplicación de su prohibición mientras las impugnaciones pasan por los tribunales.

En Florida, muchos de los distritos escolares más grandes están utilizando gerentes como conductores e implementando otras medidas provisionales para que los estudiantes asistan a clases al comenzar el año escolar contra una pelea política estatal por las máscaras entre el gobernador republicano Ron DeSantis, que quiere prohibir las máscaras. mandatos y distritos convencidos de que son necesarios para proteger a los niños.

El presidente Joe Biden ordenó el miércoles a su secretario de educación que explore posibles acciones legales contra los estados que han bloqueado los mandatos de máscaras escolares y otras medidas de salud destinadas a proteger a los estudiantes contra el COVID-19.

Las fuerzas económicas también están en juego en la escasez de conductores de autobuses. Conducir un autobús escolar requiere una licencia de conducir comercial que puede tardar semanas en obtenerse. Y las personas que los tienen a menudo pueden encontrar un trabajo mejor remunerado que no requiere dividir el día para recoger y dejar niños.

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